La peste porcina africana se extiende rápidamente

El mortal virus porcino que saltó de África a Europa ahora está causando estragos en la industria porcina china de $ 128 mil millones y se está extendiendo a otros países asiáticos, un desastre sin precedentes que ha llevado a Beijing a matar a millones de cerdos. Pero detener la peste porcina africana no es tan fácil.

El virus que causa la enfermedad hemorrágica es altamente virulento y tenaz, y se propaga de múltiples maneras. No existe una vacuna segura y efectiva para prevenir infecciones, ni nada para tratarla. La presencia generalizada en China significa que ahora se está amplificando en un país con 440 millones de cerdos, la mitad del total del planeta, con vastas redes comerciales, fronteras terrestres permeables y granjas con poca o ninguna capacidad para detener las enfermedades animales.

Se pronostica que la cantidad de cerdos que China engordará este año disminuirá en 134 millones, o 20 %, la peor caída anual desde que el Departamento de Agricultura de los Estados Unidos comenzó a contar los cerdos de China a mediados de los años setenta. Si bien el virus del cerdo no daña a los humanos, incluso si comen carne de cerdo contaminada, la tasa de mortalidad de los cerdos significa que podría destruir la industria porcina de la región.

Fuente de misterio

Una de las razones por las que la peste porcina africana es tan difícil de erradicar es que es fácil de transmitir. Además del contacto directo con un cerdo infectado, el virus puede transmitirse a los animales que comen cerdo o alimento cargados de virus, a través de ropa o equipo contaminado o cuando un cerdo bebe agua que contiene incluso cantidades diminutas del virus.

Los estudios muestran que la tensión en China se parece mucho a una que se ha extendido en Rusia y otras partes de Europa durante más de una década. Pero los científicos aún no saben la ruta que tomó para llegar a la nación más poblada del mundo. Sin saber cómo entró el virus, a los funcionarios de aduanas de China les será más difícil evitar que vuelva a ocurrir.

La experiencia de España con la enfermedad sugiere que un sacrificio por sí solo no será suficiente para resolver el problema. El país implementó estrictas medidas sanitarias e industrializó su sistema de producción de cerdos, pero tardó 35 años y la ayuda de la Unión Europea antes de que la enfermedad se erradicara en 1995. La isla italiana de Cerdeña ha intentado sin éxito eliminar el virus durante cuatro décadas y su población de cerdos es una fracción de la del gigante asiático.

La enfermedad se encuentra ahora en Mongolia, Vietnam, Corea del Norte y posiblemente otros países vecinos que carecen de los recursos para identificar y controlar la enfermedad. Eso aumenta el riesgo de que, incluso si China logra controlar la enfermedad a nivel nacional, podría reingresar al país a través de personas o productos de cerdo que cruzan la frontera.

peste porcina

La basura

Los científicos dicen que el virus puede haber llegado a China de la misma manera que entró en Europa a principios de 2007. Un informe de las Naciones Unidas sugiere que algunos desechos de comida que contenían carne de cerdo fueron arrojados desde un barco que visitaba el puerto de Poti en el Mar Negro georgiano y luego uno de ellos se los comió hurgando en la basura. En pocas semanas, 30.000 cerdos habían muerto y se pensaba que el 80 por ciento de los distritos de Georgia estaban infectados.

Los cerdos y sus primos salvajes de jabalí son unidades de eliminación de residuos por excelencia, que consumen proteínas de una amplia variedad de fuentes, incluidos restos de cocina, estiércol y cerdos muertos. Si bien la naturaleza omnívora de los animales los convierte en convertidores de nutrientes de bajo costo, también es una razón clave por la que la peste porcina africana se propaga fácilmente.

Una revisión de los brotes mostró que casi la mitad se debió a la propagación del material del virus en vehículos y en trabajadores no desinfectados, y la segunda fuente más grande fue la alimentación de cerdos contaminados o restos de comida.

La alimentación cruda de cerdos ha sido ilegalizada en China debido al riesgo de transmisión de enfermedades, pero se informa que el uso clandestino de residuos de restaurantes y hogares sin tratamiento térmico persiste entre los agricultores de los suburbios y los pequeños agricultores. Cerca de la mitad de los productores chinos crían menos de 500 cerdos cada uno.

Hasta ahora, los esfuerzos del gobierno para detener la propagación mediante la cuarentena y la sanidad de las granjas infectadas, el sacrificio de cerdos vulnerables, el cierre de mercados y la restricción del movimiento de cerdos han sido insuficientes, y la enfermedad se ha afianzado en todo el país.

De rastro difícil

El virus también es difícil de rastrear. Los cerdos pueden incubarlo de cinco a 15 días y pueden arrojar partículas infecciosas durante uno o dos días antes de enfermarse. Eso significa que el virus puede propagarse silenciosamente en los desechos, la carne y la sangre de los cerdos infectados que no parecen estar enfermos, especialmente cuando son transportados ilegalmente o sacrificados antes del diagnóstico.

En China, los cerdos son transportados rutinariamente cientos de millas, mientras los granjeros y comerciantes buscan aprovechar las diferencias regionales en la disponibilidad y los precios de ganado y carne, así como la preferencia por la carne fresca. Cuando los cerdos llegan a una nueva granja, generalmente se mezclan inmediatamente con otros cerdos, lo que facilita la transmisión de la enfermedad.

Ocultando brotes

La identificación temprana de los brotes es fundamental para mitigar su propagación. El gobierno chino se ha comprometido a pagar un subsidio de 1.200 yuanes por cerdo para compensar las pérdidas de las granjas, pero se informa que algunos gobiernos locales están reteniendo los pagos, eliminando un incentivo para que los agricultores informen sobre la enfermedad.

En algunos casos, los individuos incluso han sido castigados por publicar brotes. Un administrador de cerdos en la provincia de Shandong fue presuntamente arrestado por informar sobre cerdos infectados al gobierno nacional después de que sus esfuerzos por alertar a los funcionarios locales fueron ignorados.

Sangre saturada

El virus, sin embargo, no necesita que los cerdos viajen para propagarse. Una sola gota de un cerdo con infección aguda puede contener 50 millones de partículas de virus, y solo una de esas partículas ingeridas en agua potable contaminada puede ser suficiente para transferir la enfermedad a otro cerdo.

La sangre infectada, o los fluidos de la orina, la saliva o las heces, pueden transportarse en la suciedad de los neumáticos y los zapatos de los camiones, lo que permite que la enfermedad viaje cientos de kilómetros con bastante rapidez. Las fuentes contaminadas requieren calentamiento a 60 grados centígrados (140 Fahrenheit) durante 30 minutos para que sean seguras.

Decenas de miles de cerdos han sido infectados en China y sus cuerpos representan un enorme riesgo ambiental, que requiere una manipulación y eliminación cuidadosas. En Rumania, la contaminación del río Danubio por cerdos muertos estuvo implicada en la propagación del virus a una granja de 140.000 cerdos.

Virus sobreviviente

El germen es resistente, capaz de permanecer activo en agua durante un mes, en carne y sangre a temperatura ambiente durante varios meses y durante seis años en condiciones frías y oscuras. Es resistente a temperaturas extremas y puede sobrevivir un día en ácidos fuertes, como el vinagre.

No hay estudios publicados que informen la incidencia del virus de la peste porcina africana detectado en alimentos en China. Pero el virus ha estado en productos de cerdo chinos que fueron confiscados por funcionarios de aduanas en Japón, Corea del Sur y Australia, lo que sugiere que el virus ha permeado la cadena alimentaria en China.

Incluso si China es capaz de detener la transmisión del virus de cerdo a cerdo, otros dos vectores de enfermedades pueden frustrar los esfuerzos de erradicación: los jabalíes y las garrapatas Ornithodoros. Estos son los huéspedes naturales del virus de la peste porcina africana y están ampliamente distribuidos en China, aunque aún no se sabe qué papel desempeñan en la propagación de la enfermedad allí. La provincia de Zhejiang, al sur de Shanghai, tiene cerca de 150.000 jabalíes.

No hay vacuna

A pesar de los 50 años de investigación, los científicos no han logrado desarrollar una vacuna que sea segura y efectiva contra la peste porcina africana, e incluso si las investigaciones recientes resultan fructíferas, podrían pasar años antes de que una solución esté disponible comercialmente.

Uno de los primeros intentos, basado en una forma viva y debilitada del virus, fue abandonado después de que se descubrió que la vacuna les daba a los cerdos una enfermedad debilitante y desfigurante.

Los estudios han encontrado que los animales que se recuperan de una infección inicial por la peste porcina africana son resistentes a algunas otras cepas, pero los científicos no están seguros de qué es exactamente lo que confiere esa protección o la mejor manera de evaluar la eficacia potencial de las posibles vacunas.

Una de las dificultades es que el virus que causa la peste porcina africana posee un ADN complejo y grande, con unos 170 genes y 80 proteínas, muchos de ellos especializados en evadir diferentes aspectos del sistema inmunitario del cerdo.

Los intentos más recientes de producir una inmunización utilizando virus que carecen de genes clave que causan enfermedades parecen ser seguros. Aún así, los investigadores aún deben realizar grandes ensayos de campo para demostrar la efectividad en fincas comerciales, un paso necesario para obtener la aprobación regulatoria. Eso puede retrasar la disponibilidad de vacunas que cambien el panorama durante años.

Con un virus difícil de erradicar y ninguna vacuna en el horizonte, la mejor manera en que China puede proteger a su industria porcina doméstica de la peste porcina africana es monitorear y controlar cuidadosamente los gérmenes en cada cerdo, persona y producto que ingresa y sale de las granjas de cerdos. Eso significaría convertir los 26 millones de cochineras de China en verdaderas instalaciones de biocontención.

Bloomberg


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